Con una territorio de casi 5 millones de kilómetros cuadrados, al suroeste del Océano Pacífico, Zealandia fue presentado como un nuevo continente del planeta Tierra. Si bien, el descubrimiento fue anunciado en un informe publicado en la revista de la Sociedad Geológica Americana, los científicos de Nueva Zelanda, Australia y Estados Unidos continúan investigando para responder los interrogantes que aún persisten.

Los investigadores pudieron conocer que Zealandia formaba parte del primitivo continente Gondwana. Pero con el paso del tiempo, el 94% de su superficie quedó sumergida bajo cientos de metros de las aguas del océano Pacífico. Los geólogos estiman que este resultado se debió principalmente al adelgazamiento de la corteza durante el Cretácico Tardío (entre 100 y 72 millones de años atrás), antes de la desintegración del supercontinente.

La confirmación del hallazgo resulta una tarea compleja, ya que sobre nivel del mar sólo afloran una pequeña colección de islas en medio del Pacífico; como lo son Nueva Zelanda y Nueva Caledonia.

Para poder seguir recabando pruebas que permitan confirmar el descubrimiento, una nueva travesía marítima comenzó el 27 de julio y terminará el 26 de septiembre.  La expedición científica está realizando perforaciones en el océano entre Australia y Nueva Zelanda para recabar pistas que permitan dilucidar si Zealandia es o no es un continente perdido. La pesquisa la realiza la expedición 371 del Programa Internacional de Descubrimiento del Océano que es auspiciada por la Fundación Nacional de Ciencias (NFS, por sus siglas en inglés) de Estados Unidos y el GNS Science de Nueva Zelanda.

Los secretos que aún restan resolver

Compartimos un fragmento que hemos traducido al español de la entrevista realizada por el sitio reddit.com a Jerry Dickens, geólogo estadounidense que participa de la expedición, para conocer un poco más sobre esta interesante aventura en las profundidades del océano.

Pregunta: La tectónica de placas estaba bastante bien establecida a finales de los años sesenta.  ¿Por qué han tardado 50 años en que los científicos de todo el mundo reconozcan a Zealandia?

Dickens: Esta es una pregunta interesante, a la cual una respuesta razonable viene en dos partes. En primer lugar, no conocíamos bien la batimetría (profundidades del fondo marino) de esta región hasta bien después del año 2000. De hecho, muchas porciones aún no están mapeadas.  En segundo lugar, no sabíamos que todas las “partes” estaban conectadas por la corteza continental hasta hace poco.  Cuando se introdujo por primera vez el concepto de Zealandia (1995), se pensó que era una especie de aglomeración de fragmentos oceánicos y continentales, en oposición a un continente “in tacto” sumergido en su mayor parte.

Pta: Sabemos que Zealandia es un viejo continente sumergido ¿simplemente por el tipo y edad de la roca misma que comprende la mayor parte de la corteza allí presente?

Dickens: Lo que hace a Zealandia especial es que un área muy grande de la corteza continental se encuentra sumergida.  Por eso este descubrimiento se ha realizado mediante muestras de draga, de perforación y de estudios geofísicos que indican la densidad de la corteza. Zealandia se podría expresar mejor como continente moderno compuesto sobre todo de rocas viejas pero actualmente sumergido sobre todo. La parte más conocida de este nuevo continente es muy similar a la forma en que pensamos en los continentes “tradicionales”, ya que en Nueva Zelanda y Nueva Caledonia se pueden encontrar rocas muy viejas, de hasta 260 millones de años.

Por otra parte podemos afirmar que Zealandia nunca será más grande que Australia en un futuro próximo. Actualmente es aproximadamente dos tercios del tamaño y las fuerzas tectónicas son demasiado lentas para remodelar las cosas por lo menos durante los próximos 10 millones de años.

Pta: ¿Qué es un continente y por qué ahora se dice que hay ocho de ellos?

Dickens: El término continente es algo arbitrario.  Por ejemplo, ¿por qué América del Norte y América del Sur separan los continentes cuando están conectados por el istmo de Panamá?  ¿Por qué África y Eurasia son distintas cuando están conectadas por el Sinaí?

En términos muy generales, podríamos definir los continentes como grandes áreas de la superficie de la Tierra subyacentes por las cortezas continentales y separadas, en su mayoría, de otras áreas por la corteza oceánica. Por ello, no creo que la mayoría de los geocientíficos consideren a Europa y Asia como continentes separados, ya que son claramente una masa terrestre.

Por otra parte, India no es un continente porque ahora también está conectada plenamente con Asia.  Sin embargo, solía ser un continente entre 120 y 30 millones de años atrás.

Pta: ¿Desde cuándo se plantea la existencia de este nuevo continente?

Dickens: Hemos conocido sobre este aspecto de nuestra Tierra alrededor de Nueva Zelanda y Nueva Caledonia por más de 20 años.  Sin embargo, sólo recientemente se ha puesto de manifiesto, a través de la cartografía del fondo marino, que la región es un bloque continental conectado.  Por lo tanto, un continente aunque esté mayormente sumergido.

Por Darío Piroddi Fuentecilla
@DarioPiroddi